Alasdair Roberts, Amble Skuse & David McGuinness – What News

What News
(Drag City DC700)

De Schotse zanger-gitarist Alasdair Roberts is een markant figuur. Zijn discografie met zo ongeveer elk jaar een nieuw product, exclusief de vele samenwerkingen, is inmiddels imposant. Roberts kreeg de traditie met de paplepel ingegoten, maar experimenteerde net zo goed met nieuwe vormen van muzikale expressie, waarbij cryptische, mysterieuze, metafysische teksten een hoofdrol spelen. Vrij consequent wisselt hij albums met louter eigen (of geleend) werk af met schijven waarop strikt Schotse en Britse traditionals bewerkt worden.

What news is een exponent van dat laatste met acht overgeleverde songs, waaronder hele bekende als Young Johnstone, Rosie Anderson, The fair flower of Nothumberland, Babylon en Long a growing (een variant van The Trees they do grow high). Toch zou Roberts Roberts niet zijn als ook zo’n traditioneel album standaard zou zijn. Hij laat op dit album, op twee tracks na, zijn gitaar in de koffer. De begeleiding komt grotendeels van David McGuinness die pianoforte en dulcitone bespeelt. Dat laatste is een klavierinstrument waarbij de snaren zijn vervangen door stemvorken. Het klinkt als een speeldoos met een zachte, warme, ‘mellow’’  klank. Heel mooi is die te horen op de ballad Rosie Anderson. De resonerende klanken uit de dulcitone vormen een fraaie ondergrond voor de vocalen van Roberts.

Nu Roberts zich concentreert op de vocalen, komt zijn stem – ook op de andere tracks – volledig uit de verf. Het is geen sterke zanger, maar ik heb de indruk dat zijn drukke, ingewikkelde gitaarbegeleidingen (op eerdere albums) daar debet aan zijn. Een bekend nummer uit zijn live repertoire – The fair flower of Northumberland – illustreert dit. De pianoforte zorgt ook voor behoorlijk dynamische verschillen. McGuinness kan ingehouden spelen, maar ook uit zijn bol gaan met  krachtige aanslagen en vurig spel. Johnny O ‘the brine en Babylon zijn exemplarisch. De rol van Amble Skuse is beperkter. De sonologe creëert soundscapes die effectief maar niet doorslaggevend zijn.

What News is een zeer toegankelijk album van Alasdair Roberts, waarmee hij weer een stap zet in de ontwikkeling van de alternatieve folkmuziek.