Champagne Charlie – America through the eyes of Woody

America and Woody

America through the eyes of Woody
(eigen uitgave/www.champagnecharlie.nl)

Op eerdere cd’s van de roots- en bluesband waren al liedjes van Woody Guthrie te horen. De nieuwste schijf van de Middelburgse formatie staat echter volledig in het teken van de grote Amerikaanse singer-songwriter. America through the eyes of Woody is het sluitstuk van een jaar waarin Woody in de spotlights stond bij de Middelburgse formatie.

Het begon allemaal ruim een jaar geleden met een tribute-optreden: Songs to Woody. Tijdens dat concert interpreteerden uiteenlopende muzikanten de liedjes van Guthrie op hun eigen wijze.

Champagne Charlie

Champagne Charlie

Het nieuwe album is bovendien het derde in de serie “Music from the Roosevelt Era”. Deze reeks kwam tot stand in samenwerking met het Roosevelt Study Center. Met dit instituut, dat eveneens in Middelburg is gevestigd, onderhoudt Champagne Charlie al enige jaren nauwe banden. Het instituut heeft goede contacten in de universitaire wereld. Daardoor groeide een praktisch samenwerkingsverband tussen de wetenschap, de muziek van Champagne Charlie en het studiecentrum. Dat er sprake is van een echte symbiose valt op te maken uit de inleidende woorden op de omslag van de nieuwe schijf. Daar kan Bruce Kuklick, hoogleraar aan de Universiteit van Pennsylvania, zijn enthousiasme nauwelijks onderdrukken: “Champagne Charlie is the best gift that the Netherlands has given to the United States since the Dutch founded New Amsterdam (now New York).”

Dat Champagne Charlie buitengewoon nuttig werk verricht voor Minister Timmermans moge duidelijk zijn, maar de cd is toch ook een album om iets te vieren. Dit jaar bestaat de akoestische band uit Middelburg namelijk vijfentwintig jaar. De bezetting veranderde in de loop der tijd weliswaar maar de huidige bezetting bestaat toch ook al weer enkele jaren. Sjef Hermans (zang, gitaar en banjo), Geert de Heer (diverse snaarinstrumenten), Peter Bout (bas) Theo de Koning (gitaar en zang), Peter Lenselink (drums, percussie en zang) en Gait Klein Kromhof (mondharmonica en zang) staken al diverse keren de grens over omdat de aanstekelijke muziek ook in het buitenland erg geliefd is.

Will Kaufman

Will Kaufman

Sjef Hermans is in Nederland de Woody Guthrie-kenner bij uitstek maar volgens Hermans weet de Amerikaan Will Kaufman “alles over Woody.” In ieder geval is Kaufman een autoriteit als het gaat om allerlei feiten over het roemruchte liedjeskanon. Hij is de auteur van Woody Guthrie, American Radical, de politieke biografie die in 2011 verscheen. Daarnaast is hij zanger, multi-instrumentalist en hoogleraar in de Amerikaanse literatuur en cultuur aan de University of Central Lancashire in Engeland. Vanwege zijn kwaliteiten nodigden Het Roosevelt Study Center en Champagne Charlie hem uit bij de presentatie van de cd. Bovendien vulde de ‘Engelse Amerikaan’ het bijbehorende tekstboekje met een korte levensloop van Woody. Bij alle vijftien songs schreef hij ook nog een korte, historische toelichting.

Voor Hermans en zijn muzikanten was het natuurlijk niet eenvoudig om een evenwichtige keuze te maken uit de drieduizend songs die Woody schreef. Toch is die bloemlezing aardig gelukt. Er zijn bekende (Pastures of plenty) en minder bekende (What are we waiting on) liederen. Ook bad-man- (Billy the Kid), hobo- (I ain’got no home) en union-songs (What are we waiting for) komen aan bod. Een lied als The jolly banker maakt duidelijk dat de visie van Guthrie niet door de grenzen van de tijd is beperkt. Het afsluitende lied is uiteraard This land is your land. Daarin passeren ook coupletten van het in 1940 geschreven ‘reserve volkslied’ van de USA die vanwege de politieke lading nog steeds niet overal (mogen) worden gezongen.

Champagne Charlie brengt alle liedjes in eigen stijl. Old-time rootsmuziek gelardeerd met heerlijke mandoline- banjo- en mondharmonicatussendoortjes. Niet alles is dus nieuw, maar wel heerlijk om naar te luisteren. De begeleidende teksten werpen bovendien een historische blik op het liedmateriaal en op de aanpak en visie van de legendarische liedschrijver, die nog steeds tot de verbeelding spreekt.